יש ילדות שההתבגרות המינית שלהן מתחילה בגיל 6. עדיין אין הסבר לתופעה

הקדמת ההתבגרות המינית היא תופעה שתועדה בעשרות מדינות, בעיקר בקרב בנות. חוקרים בוחנים אם הסיבה היא השמנת יתר, לחץ נפשי או כימיקלים בפלסטיק - וטרם מצאו תשובה

מארסיה הרמן־גידנס הבחינה לראשונה בשינוי בילדות קטנות בסוף שנות ה–80, כשעמדה בראש צוות שהתמחה בהתעללות בילדים במרכז הרפואי של אוניברסיטת דיוק בדורהאם, צפון קרוליינה. כשבדקה ילדות שהיו קורבן להתעללות, הרמן־גידנס שמה לב שרבות מהן החלו להצמיח שדיים כבר בגיל שש או שבע.

"זה נראה לא תקין", אמרה הרמן־גידנס, כיום מרצה בבית הספר גילינס לבריאות הציבור באוניברסיטת צפון קרוליינה. היא תהתה אם ילדות שהחלו להצמיח שדיים בגיל מוקדם נמצאות בסיכון גבוה ליפול קורבן להתעללות מינית, אבל לא מצאה נתונים על תחילת ההתבגרות המינית של ילדות בארה"ב. היא החליטה לאסוף את הנתונים בעצמה.

כעשר שנים אחר כך פירסמה הרמן־גידנס מחקר שכלל נתונים על יותר מ–17 אלף ילדות שנבדקו על ידי רופאים ברחבי ארה"ב. הנתונים הראו שבאמצע שנות ה–90 ילדות החלו להצמיח שדיים — בדרך כלל הסימן הראשון להתבגרות מינית — בגיל 10 בממוצע, יותר משנה מוקדם יותר מהממוצע שתועד קודם לכן. השינוי היה בולט במיוחד בקרב ילדות שחורות, שהחלו להצמיח שדיים בגיל תשע בממוצע.

הקהילה הרפואית נדהמה מהממצאים ורבים הטילו ספק במגמה הדרמטית שעליה הצביעה, סיפרה הרמן־גידנס. אבל בסופו של דבר המחקר הפך לקו פרשת המים בכל הנוגע להבנה הרפואית של ההתבגרות המינית. מחקרים שנערכו מאז בעשרות מדינות, גם בישראל, אישרו שמאז שנות ה–70 תחילת ההתבגרות המינית של ילדות מקדימה בכשלושה חודשים בכל עשור. דפוס דומה, גם אם פחות דרמטי, זוהה בקרב בנים.

על אף שקשה להבדיל בין סיבה לתוצאה, להקדמת תחילת ההתבגרות המינית עלולות להיות השפעות מזיקות, במיוחד על ילדות. ילדות שההתבגרות המינית שלהן מתחילה מוקדם נמצאות בסיכון גבוה יותר לסבול מדיכאון, חרדה ובעיות נפשיות אחרות וגם נוטות לצרוך סמים יותר מבנות בגילן שמתחילות להתבגר מאוחר יותר. ילדות שהמחזור החודשי מופיע אצלן מוקדם יותר נמצאות בסיכון גבוה יותר ללקות בסרטן השד או בסרטן הרחם בבגרותן.

איש אינו יודע מה גורם להקדמת ההתבגרות המינית, או איזה שילוב גורמים אחראי לכך. גם לא ידוע מדוע קיימים הבדלים בולטים כל כך בין גזעים שונים ובין בנות לבנים. ייתכן שהשמנת יתר ממלאת תפקיד בהתבגרות המינית המוקדמת, אבל היא אינה מספקת הסבר מלא לשינוי. חוקרים בודקים השפעות אפשריות אחרות, כולל כימיקלים שנמצאים בסוגי פלסטיק שונים ומתח נפשי. בצד זאת, רופאים ברחבי העולם מדווחים על עלייה בשכיחות התופעה של התבגרות מוקדמת מאז פרצה מגפת הקורונה. הסיבות לכך אינן ידועות.

"אנחנו עדים לשינויים בולטים שחלים בהתפתחותם של ילדים. אבל אם נרצה למנוע אותם לא נדע איך לעשות זאת", אמר ד"ר אנדרס יול, אנדוקרינולוג ילדים מאוניברסיטת קופנהגן, שפירסם לאחרונה שני מחקרים על התופעה. "אנחנו לא יודעים מה גורם להתפתחות המינית המוקדמת".

השמנת יתר

בערך בתקופה שבה הרמן־גידנס פירסמה את מחקרה פורץ הדרך, קבוצת המחקר של יול בדקה את התפתחות השדיים בקרב 1,100 ילדות מקופנהגן. בניגוד לילדות אמריקאיות, בקבוצה הדנית נמצא דפוס דומה לזה שמתואר בספרי הרפואה: ילדות התחילו לפתח שדיים בגיל 11 בממוצע. "הרבה פעמים שאלו אותי בראיונות על הקדמת ההתבגרות המינית בארה"ב", אמר יול. "עניתי: 'זה לא קורה בדנמרק'".

באותה עת סבר יול שהקדמת ההתבגרות המינית בארה"ב קשורה לעלייה בהשמנה בקרב ילדים, תופעה שלא היתה קיימת בדנמרק.

מאז שנות ה–70 נמצא קשר בין השמנה להקדמת הופעת המחזור החודשי אצל ילדות. מחקרים רבים הראו שבקרב ילדות עם עודף משקל ישנה נטייה להופעת המחזור החודשי מוקדם יותר מאשר בקרב ילדות עם משקל ממוצע.

במחקר אחד שנמשך עשורים, שכלל מעקב אחר 1,200 ילדות בלואיזיאנה ופורסם ב-2003, השמנת יתר בקרב ילדים נקשרה בהופעה מוקדמת של המחזור. כל סטיית תקן מעל ממוצע המשקל בילדות נקשר בסיכוי כפול להופעת המחזור לפני גיל 12.

בשנת 2021, חוקרים מבריטניה מצאו שהורמון מסוים שמשוחרר על ידי תאי שומן, שמגביל את תחושת הרעב, השפיע על חלק של המוח שאחראי גם על ויסות התפתחות מינית. בעכברים ואנשים עם מוטציות גנטיות מסוימות החלה ההתבגרות המינית בשלב מאוחר יותר.

"אני לא חושבת שיש מחלוקת על כך שהשמנת יתר תורמת מאוד להקדמת ההתבגרות המינית", אמרה ד"ר נטלי שו, אנדוקרינולוגית ילדים במכון הלאומי לחקר בריאות סביבתית, שחוקרת את השפעות ההשמנה על תהליך ההתבגרות. ובכל זאת, הוסיפה, ילדות רבות שההתבגרות המינית שלהן מתחילה בגיל מוקדם אינן בעלות עודף משקל. "השמנה לא יכולה להסביר את כל מה שקורה", אמרה שו. "זה פשוט קורה מהר מדי".

כימיקלים

בעשורים לאחר המחקר של הרמן־גידנס, יול החל להבחין בעלייה במספר ההפניות שעסקו בהתחלה מוקדמת של התבגרות מינית בקופנהגן, בעיקר של ילדות שהחלו להצמיח שדיים בגילים 7 ו-8. אז חשבנו, "האם זו תופעה אמיתית?", נזכר יול. הוא תהה אם ייתכן שהורים ורופאים הפכו להיסטריים בעקבות המאמר של הרמן-דיגנס.

במחקר שנערך ב-2009 על כאלף נערות בגיל בית ספר בקופנהגן, הצוות של יול מצא שהגיל הממוצע שבו מופיעים השדיים צנח בשנה מאז המחקר הקודם שלו - לקצת מתחת לגיל עשר. רוב הבנות נמצאו בטווח בין 7 ל-12. בנות גם קיבלו את המחזור שלהן בשלב מוקדם יותר, בסביבות גיל 13 - כארבעה חודשים מוקדם יותר ממה שדווח בעבר. "זה שינוי מובחן מאוד בפרק זמן קצר מאוד", אמר יול.

אך בניגוד לרופאים בארה"ב, הוא לא חשב שהשמנת יתר היא הגורם האחראי. לפי אינדקס המשקל הדני, קבוצת הילדים של 2009 לא היתה שונה מקבוצות הילדים של שנות ה-90.

יול הפך לאחד התומכים התומכים הבולטים בהסבר חלופי. לדעתו, חשיפה לכימיקלים היא האחראית לתופעה. הבנות שהחלו להצמיח שדיים בשלב המוקדם ביותר במחקר שערך ב–2009, הוא אמר, בלטו באופן נוסף: בשתן שלהן נמצאו רמות גבוהות ביותר של פתאלטים, חומרים שמשמשים לייצור פלסטיק עמיד. חומרים אלה נמצאים במוצרים רבים, מציפוי ויניל לרצפה ועד לאריזות מזון.

פתאלטים משתייכים לקבוצה רחבה של כימיקלים, המכונים משבשים אנדוקריניים. חומרים אלה משפיעים על פעילות ההורמונים והם נמצאים בכל מקום בסביבה בעשורים האחרונים. עם זאת, הראיות לכך שהם גורמים להקדמת ההתבגרות המינית אינן חד־משמעיות.

בסקירה שפורסמה בחודש שעבר, ניתחו יול וצוות חוקרים מאות מחקרים שבדקו משבשים אנדוקריניים ואת השפעותיהם על ההתבגרות המינית. חלק מהמחקרים נערכו בקרב בנים, אחרים בקרב בנות, ונבדקו בהם כימיקלים רבים ושונים בגילאי חשיפה שונים. בסופו של דבר הסקירה התמקדה ב–23 מחקרים שהיו דומים מספיק כדי לאפשר השוואה ביניהם; אבל הסקירה לא הצליחה להוכיח שקיים קשר ברור בין כימיקל כלשהו לתחילת גיל ההתבגרות המינית.

"הבעיה העיקרית היא המחסור בפרסומים מדעיים והיעדר הנתונים הנחוצים לחקר התופעה", אמר ד"ר ראס האוזר, אפידמיולוג סביבתי בבית הספר לבריאות הציבור על שם צ'אן באוניברסיטת הרווארד. האזור, שדיווח לאחרונה על האופן שבו משבשים אנדוקריניים משפיעים על גיל ההתבגרות בקרב בנים, אמר כי חוקרים רבים מתייחסים בספקנות לתיאוריה על הקשר בין משבשים אנדוקריניים להתבגרות מינית מוקדמת, בגלל מחסור בנתונים. "לא די בנתונים הקיימים כדי להצביע באופן ברור על סוג מסוים של כימיקלים", הסביר.

סטרס וסגנון חיים

ייתכן שקיימים גורמים נוספים להתבגרות מוקדמת, לכל הפחות אצל נערות. נמצא קשר בין התעללות מינית בילדות לבין התבגרות מוקדמת. עם זאת, קשה להבחין בקשר סיבתי ספציפי. מתח נפשי וטראומות עלולים להניע תהליך של התפתחות מוקדמת, או, כפי ששיערה הרמן־גידנס לפני עשרות שנים, ילדות שהתפתחותן המינית מתחילה בגיל צעיר עלולות להיות מועדות לפגיעה יותר מאחרות.

בנות לאמהות שסובלות מהפרעות במצב הרוח נטו להתבגרות מינית מוקדמת יותר, וגם ילדות שאינן חיות עם אבותיהן הביולוגיים. נמצא קשר בין התבגרות מינית מוקדמת לאורח החיים. היעדר פעילות גופנית, למשל, קושר לשינויים בתחילת ההתבגרות המינית.

בתקופת מגפת הקורונה הבחינו אנדוקרינולוגים של ילדים בכל העולם בעלייה בפניות הנוגעות להתבגרות מינית מוקדמת של ילדות. לפי סקירה שפורסמה בפברואר באיטליה, בשבעה חודשים ב–2020 הופנו 328 בנות לחמש מרפאות במדינה, לעומת 140 באותו פרק זמן בשנת 2019. בקרב נערים לא היתה חריגה דומה. ייתכן שתופעה דומה קיימת גם בהודו, בטורקיה ובארה"ב. 

"שאלתי עמיתים ברחבי ארה"ב וחלקם הבחינו במגמה דומה", אמר ד"ר פול קפלוביץ, פרופסור אמריטוס לרפואת ילדים בבתי החולים הלאומיים בוושינגטון. לא ברור אם העלייה בפנייה לייעוץ רפואי בהקשר של התבגרות מינית מוקדמת קשורה לעלייה במתח נפשי או להיעדר פעילות גופנית. ייתכן גם שיותר הורים הבחינו בשינויים בעקבות השהייה הממושכת בבית עם ילדיהם.

יש להניח שכמה גורמים תורמים לשכיחות התופעה. חלק גדול מהתופעות הללו נפוצות באופן לא מידתי בקרב משפחות בעלות הכנסה נמוכה וייתכן שזו אחת הסיבות להבדל בשכיחותן על רקע גזעי בארה"ב.

הנורמלי החדש?

במשך עשרות שנים הוגדרו שלבי ההתבגרות המינית בספרות הרפואית באמצעות דירוג טאנר, המבוסס על תצפיות שנערכו בשנים 1949–1971 בקרב 700 בנים ובנות שהתגוררו בבית יתומים באנגליה.

על פי הדירוג, התבגרות מינית נורמלית מתחילה בגיל 8 ומעלה אצל בנות, ובגיל 9 ומעלה אצל בנים. כשהיא מתחילה בגיל צעיר יותר אמורים הרופאים המטפלים לערוך בדיקות לגילוי הפרעה הורמונלית נדירה בשם התבגרות מינית מוקדמת מרכזית, שעשויה להביא להתחילת התהליך אפילו אצל תינוקות. ילדים הסובלים מהבעיה עוברים סריקות מוח ומטופלים בתרופות מעכבות התבגרות מינית, כדי שההתפתחות המינית שלהם תתחיל בגיל המתאים.

מומחים רבים סבורים שיש להוריד את הגיל שבו תחילת ההתבגרות המינית נחשבת סיבה לדאגה, כדי שילדים בריאים לא יופנו למומחים ויעברו הליכים רפואיים לא נחוצים, יקרים ולא נעימים. "יותר ויותר נתונים מעידים שגיל 8 אינו הגיל המגדיר את הנורמה", אמר קפלוביץ. ב–1999 הוא טען שההתבגרות המינית הנורמלית מתחילה בגיל 7 בקרב ילדות לבנות ובגיל 6 בקרב שחורות. "זה לא התקבל טוב", הוא נזכר. אלא שטענתו זכתה לאישוש במחקר שערכה באחרונה קבוצתו של יול בקרב 205 ילדים שהחלו להתבגר טרם הגיעם לגיל 8. בסריקות מוח התגלו רק אצל 1.8% מהבנות ו–12.5% מהבנים חריגות המעידות על התבגרות מוקדמת מרכזית.

למרות זאת, הורדת גיל ההבחנה בין הנורמלי לחריג עדיין שנויה במחלוקת. רופאי ילדים רבים סבורים שהסיכון ללקות בהפרעה עדיין גבוה במידה שמצדיקה הקפדה יתרה. אחרים, דוגמת הרמן־גידנס, טוענים שהשינויים מעידים על בעיה הנוגעת לבריאות של כלל הציבור וכי אין לקבלם כנורמליים. "ייתכן שהקביעה שגיל כה צעיר של תחילת ההתבגרות המינית הוא הנורמה נובעת משכיחות הנתונים", אמרה הרמן־גידנס, "אבל לדעתי אין זו הנורמה בכל הנוגע להתפתחות הטבעית".

לכתבה של אזין גוריישי בניו יורק טיימס