מדענים הצליחו להנדס גנטית עגבניות, כך שיוכלו לשמש מקור לוויטמין D

העגבניות המהונדסות מכילות פרו־ויטמין D3 — חומר שהופך לוויטמין D. ניסויים בעגבניות בשדות פתוחים צפויים להתחיל בבריטניה בחודש הבא, ואם אלו יצליחו הם עשויים לספק מקור תזונתי חדש של הוויטמין

מדענים הצליחו לייצר עגבניות מהונדסות גנטית שכל אחת מהן מכילה פרו־ויטמין D3 — חומר שהופך לוויטמין D — בכמות המקבילה לזו שיש בשתי ביצים או בכף טונה. ניסויים בעגבניות בשדות פתוחים צפויים להתחיל בבריטניה בחודש הבא. אם הניסויים יצליחו, הם עשויים לספק מקור תזונתי חדש של ויטמין D — המווסת חומרים מזינים כמו סידן החיוניים לשמירה על בריאות העצמות, השיניים והשרירים.

המקור העיקרי כיום לוויטמין הזה הוא קרני השמש, שממירות את הפרו־ויטמין D3 לצורה הפעילה של ויטמין D שהגוף שלנו יכול להשתמש בה. על אף שוויטמין D נוצר בגוף לאחר חשיפה לאור השמש, המקור העיקרי שלו הוא מזון, בעיקר במוצרי חלב ובשר.

אך במקומות בעולם שבהם אין מספיק שמש כמו בבריטניה, בין החודשים אפריל לספטמבר, אנשים נוטים להשתמש במקורות תזונתיים כמו דגים שומניים, בשר אדום, חלמוני ביצים ופטריות או בתוספי מזון. מצב זה מאתגר במיוחד צמחונים, מאחר שבתוספי מזון רבים יש לנולין שאותו מפיקים מצמר כבשים.

גאי פופי, פרופסור לאקולוגיה באוניברסיטת סאות'המפטון, אמר כי "עריכת גנים של עגבניות, כדי שיצברו כמויות של פרו־ויטמין D3 מעל לכמויות המומלצות בהנחיות התזונתיות, עשויה לשפר את בריאותם של רבים, בעיקר משום שעגבניות הן מזון נגיש ונאכל בקלות".

ייצור צמחי העגבניות האלה נעשה באמצעות עריכת שינויים זעירים בגן של עגבניות קיים על ידי טכניקת העריכה Crispr־Cas9. "הטכניקה הזאת דומה לפינצטה מולקולרית שבה אפשר להשתמש כדי לחתוך במדויק קטע קטן מאוד של הגן, כדי לשפר את התכונה הרצויה בצמחים במהירות הרבה יותר גדולה מאשר תהליך הרבייה המסורתי, ובלי להכניס דנ"א זר ממינים אחרים", אמרה ג'יה לי ממרכז ג'ון אינס בנוריץ', שעמדה בראש הצוות שערך את המחקר, שהתפרסם בכתב העת Nature Plants.

במקרה הזה התמקדו המדענים באנזים שהתגלה בצמחי עגבניות, שבדרך כלל ממירות פרו־ויטמין D3 לכולסטרול. הם שינו את האנזים והצליחו לחסום את הנתיב הזה, וכתוצאה מכך הפרו־ויטמין D3 הצטבר בעגבניות ובעלים של הצמחים. הם גם חישבו שהכמות שלו בעגבניה אחת — אם ממירים אותו לוויטמין D3 — תהיה מקבילה לזו שקיימת בשתי ביצים בגודל בינוני או ל–28 גרם טונה. כדי להמיר את הפרו־ויטמין לוויטמין D3 פעיל, צריך לחשוף את העגבניות לאור אולטרה־סגולי או לגדל אותן מתחת לכיפת השמים, והמדענים מתכננים לערוך ניסויים בשדות.

"זו דוגמה נאה של שימוש בטכנולוגיות לעריכת גנים כדי לבצע שינוי ספציפי בייבול", אמר פרופ' גדעון הנדרסון, היועץ המדעי הבכיר במשרד לאיכות הסביבה, המזון והחקלאות בממשלת בריטניה.

פרופ' קתי מרטין ממרכז ג'ון אינס, שפיקחה על המחקר, אמרה שהמחקר ממחיש את הפוטנציאל של עריכת גנים, שבה אפשר להשתמש לשיפור המאפיינים התזונתיים במזונות. היא ציינה כי בעזרת הטכניקה אפשר ליצור שינויים דומים בכל סוג עגבניות יוקרתי. "זה אומר שחברות יכולות להחדיר את התכונה הזאת למיני עגבניות, שמוגנים בפטנט שלהן, או להחדיר אותה לעגבניות רגילות שאינן מוגנות על ידי פטנט.

סביר להניח שהשימוש בטכניקה הזאת בירקות ופירות ממשפחת הסולניים, כמו פלפלים, תפוחי אדמה וחצילים תוכתר גם היא בהצלחה". יתרון נוסף הוא שהם יוכלו למכור את העלים או את הפירות והירקות שלא הבשילו ליצרנים שיוכלו לעבד אותם וליצור מהם טבליות ויטמין D, הוסיפה מרטין.