כמה פעמים ניתן להידבק בקורונה? יותר משחוקרים צפו בתחילת המגפה

ההתפשטות של וריאנט האומיקרון על גרסאותיו השונות מבהירה שאפשר להידבק בקורונה כמה פעמים, מפני שהנגיף מצליח לתעתע במערכת החיסון

נגיף שלא מראה שום כוונה להיעלם, וריאנטים שמסוגלים לחמוק ממערכת החיסון האנושית ושניים־שלושה גלי הדבקה בשנה — ישנם מדענים החוששים שזו תהיה דמותה של מגפת הקורונה בעתיד.

הבעיה המרכזית היא שיכולתו של נגיף הקורונה להדביק הדבקה חוזרת השתפרה. חולים שנדבקו בווריאנט האומיקרון הראשון מדווחים על הידבקות שנייה באחת הגרסאות החדשות שלו — BA.2 ו–BA2.12.1 בארה"ב, BA.4 ו–BA.5 בדרום אפריקה. החוקרים אמרו שאנשים אלה עלולים להידבק גם בפעם הרביעית והחמישית. מעטים מהם עלולים לסבול מתסמינים מתמשכים — מצב המכונה לונג קוביד — במשך חודשים או שנים.

"נראה לי סביר שזה יהיה דפוס שיאריך ימים", אמרה ג'ולייט פוליאם, מומחית לאפידמיולוגיה באוניברסיטת סטלנבוש בדרום אפריקה. "האבולוציה של הנגיף תימשך, ונראה שאנשים רבים מאוד יידבקו הדבקה חוזרת במשך כל חייהם". קשה לקבוע באיזו תכיפות הם יידבקו מחדש, בין היתר משום שחלק מההדבקות אינן מדווחות. אבל פוליאם ועמיתיה בדרום אפריקה אספו מספיק נתונים כדי לקבוע שווריאנט אומיקרון גורם להידבקות חוזרת בשכיחות גבוהה יותר מאשר וריאנטים קודמים.

לא כך היה אמור להיות. בשלב מוקדם יותר של המגפה סברו המומחים שחיסונים או הידבקות בנגיף הקורונה יקנו לגוף חסינות שתמנע הידבקות חוזרת. וריאנט האומיקרון הפריך את הסברה הזאת. בניגוד לווריאנטים קודמים, נראה שאומיקרון וגרסאותיו הרבות התפתחו באופן שמאפשר להם לתעתע חלקית במערכת החיסון. לכן גם אנשים שקיבלו כמה מנות חיסון מועדים להידבקויות חוזרות.

"אם הטיפול במגפה לא ישתנה, רוב בני האדם יסבלו מהידבקות חוזרת בקורונה לפחות פעמיים בשנה", אמר כריסטיאן אנדרסן, וירולוג במכון המחקר סקריפס בסן דייגו שבארה"ב. "אופתע מאוד אם לא כך יהיה".

הווריאנטים החדשים לא פגעו ביעילותם הבסיסית של החיסונים נגד קורונה. רוב האנשים שקיבלו שלוש מנות חיסון, או רק שתי מנות, לא יזדקקו לטיפול רפואי גם אם תתקבל תשובה חיובית בבדיקת קורונה שיעברו. נראה גם שמנת הדחף מורידה את הסיכוי להידבקות חוזרת — גם אם לא באופן משמעותי.

בתחילת המגפה התחזיות של מומחים רבים התבססו על הדגם של השפעת, אויב נגיפי שמוכר להם היטב. הם סברו שבדומה לשפעת, גם הקורונה תתפרץ בהיקף נרחב אחת לשנה, קרוב לוודאי בסתיו. הדרך לצמצם את ההתפשטות של נגיף הקורונה, הניחו, תהיה לחסן את האוכלוסייה לפני שתתחיל ההתפרצות.

אבל התנהגותו של נגיף הקורונה דומה יותר לשיטת הפעולה של ארבעה מדודניו הקרובים, שגורמים להצטננות בכל ימות השנה. במחקר שהוא עורך עם עמיתיו, שמתמקד בנגיפי קורונה שגורמים להצטננות רגילה, "נתקלנו באנשים רבים שנדבקו כמה פעמים באותה שנה", אמר ג'פרי שרמן, מומחה לאפידמיולוגיה באוניברסיטת קולומביה בניו יורק.

אם אמנם יתברר שהידבקות חוזרת היא הנורמה גם במקרה של הנגיף שגורם למגפה הנוכחית, לא יהיו רק התפרצויות אחת לשנה בחורף, אמר שרמן. "במונחים של תחלואה ותמותה, זה לא יהיה מטרד קל".

השוני של וריאנט אומיקרון מווריאנט דלתא, וההבדל בין וריאנט דלתא לגרסאות מוקדמות יותר של הנגיף, מספיק כדי שאפשר יהיה לצפות ששני הווריאנטים האלה יגרמו להידבקויות חוזרות. אבל עכשיו נראה שאומיקרון ממשיך להתפתח וששינויים קלים בקוד הגנטי שלו מאפשרים לו לחדור את ההגנה של מערכת החיסון. "מבחינתי זאת היתה הפתעה מסוימת", אמר אלכס סיגל, וירולוג במכון האפריקאי למחקר בריאותי. "חשבתי שבשביל להתגבר על הווריאנט הזה יהיה צורך בווריאנט מסוג חדש לחלוטין. אבל זה לא מה שקורה".

החדשות הטובות הן שרוב האנשים שיידבקו בגרסאות החדשות של אומיקרון לא יחלו בצורה קשה. לפי שעה, לפחות, הנגיף לא מצא דרך לעקוף לחלוטין את מערכת החיסון. "זה המצב הכי טוב שיכול להיות כרגע", אמר סיגל. "הסכנה הגדולה טמונה בשינוי מוחלט של הווריאנט".

עם זאת, כל הידבקות עלולה להוביל למחלת קורונה ממושכת, שתסמיניה ייעלמו רק אחרי חודשים או שנים. מוקדם מדי לדעת באיזו תכיפות ההידבקות באומיקרון גורמת לונג קוביד, בעיקר בקרב מחוסנים. כדי לעמוד בקצב השינויים שעובר הנגיף יש לעדכן את חיסוני הקורונה במהירות רבה יותר. לדברי מומחים, יהיה צורך לעדכן את חיסוני הקורונה בקצב גבוה יותר מהעדכון השנתי של חיסוני השפעת.

"בכל פעם שנדמה לנו שזה מאחורינו ושידנו על העליונה, הנגיף שוב מהתל בנו", אמר אנדרסן. "הדרך לשלוט במצב אינה להגיד 'בואו נידבק כולנו כמה פעמים בשנה ונקווה לטוב'".

לכתבה של אפורבה מנדווילי בניו יורק טיימס